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炎の試練 その10

 父の非業の死と奴隷の日々について。そして手紙のことをかいつまんで話したところで、アンディは深く頷く。
「なるほど。そんなことが……」
「すみません、なんか重い話をしてしまって……」
「いえいえ、私としても気になるところがありますので……」
 あえて光の教団については省いて話したが、おそらくは推測されているのだろう。
「ああ、そうですね……。ええと、呪い、とでもいいましょうか。お父さんは貴方に呪いを掛けたんです」
「父さんが僕に呪い?」
 アンディの答えにリョカは呆気に取られる。父がどうして自分に呪を掛けたのか、どうしてそんなことを言うのかと。けれど彼は特に茶化した様子もなく、いたって平素な面構え。
「おそらく、お父さんはリョカさんが殺されるか、さもなくば奴隷になると予想していた。結果は奴隷にされたわけですが、その時にリョカさんが希望を失わずに生きていけますか?」
「それは……無理かな……」
 毎日が重労働の日々。衛生状態も悪く、食事も満足にない。同じ奴隷の死を見取りながらの毎日に希望を見出すことなど不可能に近い。
「だから、母を捜すようにと言った」
「はい」
「それが心の支えになれば。そう願ってのことだと思います」
「……」
 アンディの推測にリョカははっとする。
 あの地獄の日々の中でも、リョカの心の中には父の言葉があったことを。
 ヘンリーのように脱出こそ考え付かなかったが、父の存在が彼にそれを促したのも事実。
「そうか。父さんは……」
「きっとそうです」
 今際の際の言葉だけにそこまでパパスが思考をめぐらせたといえば疑わしいが、それでも納得したくなるアンディの推測にリョカの目頭は熱くなる。
「さ、私も休みます。リョカさん。明日もよろしく頼みますね……」
「はい」
 涙声になる前にそう応えることが出来てよかった。
 リョカはもう一度寝返りを打ち、暫く声を出さずに居た……。

**

 死の火山はサラボナの南南東にある巨大な活火山。
 山肌からはマグマが見え、石を赤く焼いている。そんなところに洞窟があるのかといえば、一体だれが作ったのか、存在していた。
 山の麓にぽっかり開いた洞穴から中へ進めるようになっている。とはいえ内部は外部と違い、マグマが川を成しており、常人が物見夕山にやってくることはありえない。
 さらに炎の戦士や二足のヤギの魔物ホースデビルなど、炎系の魔法に長けた魔物が多い。出土される宝石目当てに訪れる命知らずなトレジャーハンターは、いたずらな風の精霊の乗り移った宝石に惑わされたりと、危険きわまりない場所だった。

「それじゃあここからは私一人で……」
「ええ、すいません。肝心なところでお役に立てず……」
 一人洞窟へ向かうアンディに、リョカは申し訳なさそうに言う。
「ん、オレも一緒に行くから平気やで」
「シドレー、お願いするよ」
「ええ、シドレーさんが居れば百人力です」
 胸を張る彼にリョカもアンディも笑い合う。
「ん、アン。お前はどうするん?」
 アンは少し離れたところで見ており、シドレーは大きな声で問いかける。
「アタシはまだ行けないから!」
 彼女も大きな声でそう言うが、それなら近くに来ればよいのにと不思議な感じがしてしまう。
「ふうん。ま、あんまし大勢で行くには面倒なとこやし、少人数のほうが安全やけどな……それに、この洞窟、結構広いみたいやし、何度か戻ってくるで」
「ええ。マッピングしながらでないと難しいでしょうし、キャンプ地の確保だけでもお願いします」
 死の火山は水のリングのように養殖場を兼ねている洞窟ではなく、地図も無い駄々広い迷路のような場所。明かりは熱された溶岩であり、いたるところからガスが噴出すこともあって、他の求婚者もキャンプを設営して取り組んでいた。
 今回、リョカはビアンカとの約束もあり、キャンプを担当することとなった。それも十分な後方支援であり、責任は重い。
「はい、わかりました」
 頷くリョカに、アンディは軽く頭を下げ、そして洞窟へと消えた。

**

 火山に続く道から少し離れ、人や魔物から見つかりにくい岩場に簡易のテントと日陰を作る。水汲みは近くにある古井戸に一日二回汲みに行く。朝と夜にリョカとガロンが行き、探索を終えたシドレーたちを迎える、そんな日々だ。

続く

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